Cao Nguyên
Khi tham gia một tour thử rượu ở Temecula, bạn sẽ đến thăm bốn vựa rượu địa phương, nếm thử sáu ly ở mỗi chỗ. Từ đó trở đi chỉ có uống và uống. Xe bus đón người ở điểm hẹn lúc 10 giờ sáng, đi ăn nhậu lênh đênh mơ màng suốt ngày tới hơn ba giờ chiều thì cuộc vui tàn.
Tôi từng có dịp đi thử rượu ở Napa Valley. Tháng Một. Trời lạnh như châu Âu trên mắt môi bầm tím. Ly rượu nồng cay sưởi ấm trái tim trong một tửu quán nguy nga như một lâu đài với tửu khách lịch lãm, nhã nhặn. Sau này tôi có dịp đọc một bài báo quảng cáo về wine tasting tour ở Napa Valley, họ viết tình tứ như viết về một tuần trăng mật lâng lâng trong men say. ” Cùng thử rượu và ngắm mùa thu vàng Napa”. Ai nghe xong, chắc cũng tính chuyện vét tài khoản nhà băng nhổ neo lên đường.
Temecula thì khác. Nằm cách Bolsa, California nơi tôi sống chừng 45 phút lái xe, thung lũng này mang nét cằn cỗi hoang dại của tuyến khí hậu sa mạc. Tôi tới với Temecula với trạng thái điềm nhiên của một người dân địa phương đi trải nghiệm một nét văn hoá tao nhã và cũng không kém phần trần thế. Không hy vọng sẽ được âm thầm nghe lá Thu mưa lãng mạn kiểu Napa dù mùa hè thực sự đã kết thúc mà mình đang đi tới một chỗ nơi những thùng gỗ sồi óng vàng dưới cái nóng hun đúc và những chùm nho tích đầy ánh mặt trời chín mọng ngọt ngào. Quả nhiên, xe chạy loanh quanh qua những ngọn đồi và thung lũng mang nhan sắc của xứ nóng – cây lá vẫn xanh tuy không có vẻ mướt mát, xung quanh là những ruộng nho trải ra ngút ngàn trong nắng vàng như mật.
Đi tới bốn vựa vang nên tôi sẽ chia chuyến đi ra làm bốn phần để tránh cảm giác ôm đồm nơi ngừơi viết và bội thực nơi ngừơi đọc. Ở mỗi nơi, tôi chỉ ghi lại những ấn tượng chính cùng vài dòng lan man rỉ rả về rượu vang.
Europa Winery – Giấc mộng điền viên

Ngụm rượu như thấm nồng hơn khi bạn ngồi bên dãy hàng hiên hay chiếc bàn gỗ nhìn ra ruộng nho bát ngát, nghe mùi hương hoa thoang thoảng. (Hình: Cao Nguyên).

Europe Winery là một chốn điền viên với vườn hồng nhìn ra ruộng nho với dãy hàng hiên cho khách ngồi nhâm nhi vài ly tán chuyện đời. Những ly vang đầu tiên tôi nếm ở đây không ấn tượng lắm. Vang trắng có ly quá chua như kiểu nhiều acid hay tuổi rượu còn non. Khi nếm rượu, người ta nói tới năm chữ S. 1. See ( nhìn rượu đoán vị. Rượu vang trắng càng để lâu màu càng đậm hơn trong khi vang đỏ càng lâu màu càng nhạt dần và trong hơn), 2. Swirl (lắc nhẹ ly để cảm nhận đầy đủ các mùi hương hoa quả, men hay gỗ sồi trong rượu), 3. Sniff ( ngửi, có ba loại mùi hương chính trong một ly rượu), 4. Savor ( vị ngọt, chua, đắng… tuỳ theo vùng đất, khí hậu nơi cây nho lớn lên, và kỹ thuật ủ men) và 5. Swallow. Đó cũng là vị đọng lại trên đầu lưỡi và cuống họng sau khi đã nhìn, lắc, ngửi, nhấp môi, nếm và nuốt. Xem ra thì việc thử một ly rượu cũng khá là nhiều bước. Nghề chơi cũng lắm công phu mà. Có 1 oz  rượu mà chắc lưỡi tám lần chưa xong!
Các bartender đang trổ tài. (Hình: Cao Nguyên)

Rồi cuối cũng ly vang đỏ mà người phụ nữ rót rượu chọn cho tôi là ly ngon nhất trong bốn ly. Khi nếm rượu, nếu là vang trắng, câu hỏi bạn đặt ra sẽ là câu hỏi về level of acidity. Nếu là vang đỏ, sẽ là câu hỏi về level of tannin ( chất trong vỏ và hạt nho, đây cũng là điểm khác biệt cốt lõi giữa vang trắng và vang đỏ dù chúng chung quy lại cũng đều là Nước từ trái nho chớ hem có gì to tát mà liếm môi chép miệng). Với tôi, câu trả lời ” Just right” cho cả hai level đó là một ly vang uống được. Nếm rượu, nên ngoài mùi hương, còn là mùi vị. Vị chua, vị đắng chát, vị ngọt. Tôi không hảo những ly quá chua, quá đắng hay quá ngọt. Tôi thích loại vang đạt tới mức cân bằng khi vị ngọt làm mềm đi vị chua và đắng chát, đưa nhau tới ngưỡng hoà quyện tuyệt vời.
Mời các bạn cùng nhẹ bước ra thăm cỗ xe ngựa đựng hai barrels gỗ sồi quấn quýt những lá nho chụp vài tấm hình, vừa nhâm nhi ly rượu trên tay vừa trải mắt ra bức tranh thiên nhiên ngút ngàn trước mắt, để thấy rượu vang địa phương dẫu không lãng mạn trữ tình như mùa thu lá bay nhưng vẫn có nét chân chất Yêu em trái tim thật thà. Vì nho mỗi vùng khí hậu chúng khác nhau. Nên tôi trân trọng sự khác biệt.
Cỗ xe ngựa đựng hai barrels gỗ sồi. (Hình: Cao Nguyên).

Một gốc nho trĩu quả. (Hình: Cao Nguyên).

Monte De Oro Winery – Trai đẹp rót rượu nồng
Cơ ngơi rộng lớn và thoáng đãng trên đồi cao của 61 gia đình Monte de Oro. (Hình: Cao Nguyên).

Monte De Oro Winery là một vựa rượu của 61 gia đình đến từ Nam Phi, Anh và Mỹ với cùng chung một niềm đam mê: sản xuất ra những loại vang thượng hạng đạt nhiều giải thưởng và đưa tên tuổi rượu vang Temecula sánh vai cùng các thung lũng rượu vang lừng danh khác. Nếu như Europa Winery là lò rượu ấm cúng thơ mộng mang phong cách trang trại thì Monte De Oro là toà nhà rộng lớn gắn nhiều cửa gương nhìn ra những đồi nho mênh mông. Bản thân vựa rượu này cũng nằm trên đồi cao với phòng thử rượu trần cao cửa rộng tràn ngập ánh sáng cùng với sàn nhà có một khoảng bằng thuỷ tinh trong suốt nhìn xuống phòng chứa các thùng gỗ sồi ủ rượu. Có lời khuyến cáo các quý cô quý bà nếu đang mặc váy thì không nên bước lên đi ngang qua sàn gương trong này vì sợ có người ở dưới nhìn lên e bất tiện.
Phòng thử rượu gắn kính trong suốt có sàn thuỷ tinh nhìn xuống phòng ủ rượu. (Hình: Cao Nguyên)

Một trong những cái hay của việc mua tour thay vì lọ mọ bầu đoàn đi mò mẫm với nhau đó là người thiết kế tour sẽ chọn cho tửu khách những wineries phong phú về phong cách, địa điểm và cả chất lượng rượu. Mỗi nơi một vẻ riêng. Những sự khác biệt đè lên nhau khiến 12 ly rượu cũng như lung linh mùi vị trong những bối cảnh khác lạ. Dù như tôi đã nói, suy cho cùng, chúng chỉ là nước nho mà thôi.
Những chàng trai lịch lãm và nhanh nhẹn rót vang cho khách. (Hình: Cao Nguyên).

Monte De Oro là một vựa rượu tiếng tăm với phong cách hào nhoáng, rộng rãi phóng khoáng trong những không gian mở, những view vô tận mênh mông. Phòng lớn, người đông, ai nấy xếp hàng trong trật tự để chờ tới lượt. Bartender là những chàng trai bảnh bao tao nhã với ánh mắt nhìn thân thiện và chuyên nghiệp. Sau hai lượt vang trắng, tôi lại nhờ anh chàng rót rượu chọn cho một loại vang đỏ mà anh thích. Cũng như ly vang tự chọn ở Europa, ly vang đỏ này khá đằm và mượt mà khi vị chát của tannins đã được thuần dưỡng. Sự tình cờ trong khẩu vị của hai người rót rượu ở hai chỗ khác nhau bất giác làm tôi mỉm cười.
Đồ nhắm. (Hinh: Cao Nguyên).

Tôi vốn không tin lắm vào những website quảng cáo cũng như những lời lẽ hoa mỹ đậm mùi marketing long lanh hình ảnh. Nói đi nói lại thì rồi chúng đều na ná như nhau. Loại vang hảo hạng nhất. Triết lý kinh doanh nhất quán và lấy uy tín làm đầu. Vị ngọt chân thật. Cống hiến không mệt mỏi… Nhưng trong năm ly thử ở Monte De Oro, có ba ly tôi uống được. Sau đó về nhà tôi thử lên website của họ, thấy cách giới thiệu rượu rất rõ ràng bên cạnh các giải thưởng. Giá: $36/ chai. Rượu ướp trong thùng gỗ sồi mới. Năm 2010. Gồm các loại trái cây như mận, mâm xôi, blackberries, blackcurries, berries, cherries… Nói chung khá hấp dẫn. Giá cả ở đây xê dịch từ $20 đến $75 một chai.
Sau khi gọi một phần đồ nhắm để cầm cự với bốn suất rượu, chúng tôi đi bộ ra sảnh lớn phía sau, nếm thử vài trái nho ngọt lịm nơi các cây nho chi chít trái. Thật khó tưởng tượng ra những nhánh nho mảnh khảnh lại có thể đèo bòng hàng trăm trái nho lúc lỉu. Trong nắng trong gió, những nhành nho vẫn kiêu hãnh vươn cao.
Monte De Oro – phòng rộng, đồi cao, nho trĩu trịt, trai đẹp, đồ nhắm đúng kiểu, kính trong, mênh mông, ngút ngàn, vô tận, tít tắp… Có lẽ chỉ cần những đặc điểm mang tính trang trí tô điểm bề ngoài đã đủ tạo nên một ấn tượng hào nhoáng, chứa kể đến những chai rượu vang với vị ngọt đắng thâm trầm đang lặng lẽ dâng hương cho đời. Chính xác hơn là cho những cái lưỡi lắm nghi ngờ.
Cougar Winery – Nét Ý lưng đồi
Tôi nhận thấy mình hợp nhất với những vựa rượu kiểu Cougar – khi mọi thứ đều đạt mức vừa phải nhưng vẫn giữ nét tính cách rất riêng: không quá đông, khách khứa nhẹ nhàng yên lặng, không gian ấm cúng với những cây olive trĩu quả bên ngoài. Sau chừng 10 shot rượu ở hai vựa đầu tiên, cảm giác lâng lâng say dịu bắt đầu ngấm dần như lời một bài ca dìu dặt phiêu linh: ” Ɓỗng thấp thoáng bóng em xa gần nơi hư vô haу trong tranh đẹp, những bước thấp bước cao êm đềm gần bên tôi nhẹ nhàng đi đến. Với mái tóc xoã trên vai gầу và đôi môi như bông hoa dại, với tiếng nói thiết tha mê nàу lời nghe như trong giấc mơ dài…”
Nghỉ trưa bên hàng hiên nhìn xuống thung lũng. (Hình: Cao Nguyên).

Thật ra, hãy thử một lần bỏ đi sự tỉnh táo luôn luôn chính xác trong mọi chuyện để hơi men len lén thấm vào người đưa mình tới cảm giác xa xỉ của một ngày hội hè lễ lạc. Một Thứ Hai không phải hộc tốc tới sở làm và bây giờ, ngồi đây lúc 12 giờ trưa cạnh những thùng rượu nồng nàn. Và bây giờ, tôi bắt đầu nếm trải cảm giác thấm mệt của tự do. Tự do lựa chọn. Tự do yêu cầu. Việc đọc menu để tìm ra một loại chardonnay hay sauvignon blanc mới lạ nào đó với mọi giác quan căng ra để phân biệt 5S nay bắt đầu trở thành một công việc khó khăn. Một sự động não đến vật vã. Tôi mỉm cười nhớ tới mẫu tin lá cải về Paris Hilton không chịu đọc menu khi tới ăn nhà hàng. Đôi khi, ra quyết định và tự do lựa chọn là một việc thật quá sức. Đôi khi, thật dễ chịu khi để ai đó chọn lựa cho mình.
Phòng ủ rượu với các thùng gỗ sồi. (Hình: Cao Nguyên).

Nên tôi nhờ người bạn lấy giùm một thứ rượu bất kỳ. Thật bất ngờ, phát hiện ở Cougar không phải là rượu vang mà là hai loại strawberry sangria và peach sangria, như một thay đổi rất đúng lúc. Tôi tới quầy mua một chai Peach Sangria đem về như một kỷ niệm ngọt ngào.
Phòng ăn của Cougar nằm cạnh hầm ủ rượu bỏ ngõ cho khách vào tham quan. Nói về thùng ủ rượu, có hai loại thùng ủ rượu chính là American barrel ( giá khoảng $350/ thùng) và French barrel ( trung bình $900 hoặc cao hơn). Một cây sồi khi đốn hạ xong sẽ cho ra được 2 thùng ủ rượu. Theo thời gian, những chất liệu và mùi hương của gỗ sẽ thấm vào rượu cũng như thùng gỗ cho phép khí oxy bên ngoài thấm từ từ vào rượu để tạo nên những ” chế biến” riêng. Tuy nhiên, cũng có nhiều chủ vựa chọn loại thùng ủ bằng kim loại với lý do kinh tế, hơn nữa rượu ủ trong thùng thép thường giữ nguyên hương vị trái cây không bị thay đổi bởi tác động của gỗ sồi. Riesling chẳng hạn. Và một thùng gỗ sồi khi dùng ủ rượu sẽ ngày càng mất dần tác động khi thùng ngày càng cũ.
Dù sao thì cả bốn wineries chúng tôi ghé đều chứa rượu trong thùng gỗ. Cá nhân tôi thích uống Chardonnay – một loại vang rất chịu thấm hút gỗ sồi. Cũng có lời đồn cho rằng vang California thường hay “bị” ướp gỗ quá tay ( over oaked) nên hương vị rượu bị mất cân bằng.
Bel Vino – Khi màn nhung vừa khép
Sân trước mang phong cách trang trại với ban nhạc chơi sôi động. (Hình: Cao Nguyên).

Điểm cuối của hành trình là một trong những vựa rượu được giới thiệu là ” thân thiện nhất”. Có phải vì thế không mà chưa bước chân vào bên trong tửu quán, chúng tôi đã nghe thấy những âm thanh náo động của đàn guitar, trống điện tử cùng giọng ca sĩ chát chúa những giai điệu mạnh mẽ của rock giữa buổi trưa đứng bóng? Dàn nhạc chơi ngay bên ngoài vựa rượu với đám đông những cô gái tô son đỏ mặc áo in bông hoa xanh đỏ rực rỡ lắc lư theo điệu nhạc cùng  những chàng trai mặc áo thun xám hay đen in chữ Bel Vino mới mua. Xem lại, chúng tôi nhận thấy tất cả các size lớn và medium đều đã hết, chỉ còn size S.
Phòng thử rượu thư giãn và bình dân. (Hình: Cao Nguyên)

So với ba vựa rượu vừa ghé thăm, Bel Vino có vẻ bình dân và thư giãn hơn cả với đám đông chen chúc bên quầy bar chờ được rót rượu. Winery nằm trên đồi cao ( lại đồi cao), không tô vẽ bằng những rặng olive thanh nhã xinh đẹp mà mang phong cách thô mộc giản dị của một người thợ sau ngày lao động. Phòng thử rượu hình chữ nhật kiểu ” có sao bày vậy người ơi” như một nhà kho. Nói nôm na là không có ambience. Hay chính sự xô bồ ồn ã đã tạo nên hơi thở và sức sống riêng cho vựa rượu thân thiện này. Mở cửa hông ra ngoài, là những thùng gỗ ngó xuống  đồi nho xanh xanh ngút ngàn.
Quầy rượu chen chúc người. (Hình: Cao Nguyên).

Đến lúc này thì cơ thể của tôi đã đóng lại hoàn toàn với các hương vị rượu. Cảnh chen lấn làm ý chí thêm lùi bước. Tôi cùng hai người bạn lấy một ly vang đỏ, ngồi hàn huyên trò chuyện sau một chuyến đi dài đúng kiểu chuyện phiếm giữa bạn thân. Suốt từ sáng tới giờ, chúng tôi mỗi đứa đều loay hoay thử rượu, chụp hình, ngắm cảnh, mạnh ai nấy chạy, và lúc này giữa phòng uống rượu bỗ bã trần thế, chúng tôi đã có những phút quây quần bên nhau. Thật sự, đây là thời điểm mà rượu nào nếm cũng như rượu nào. Mọi giác quan đều đã lu mờ.
Một góc hiên sau nhìn ra cảnh núi đồi. (Hình: Cao Nguyên).

Người tài xế xe bus có trí nhớ sắc bén những thành viên trong đoàn đã xuất hiện để mời quý khách trở về. Khi xe rời bánh, anh kể cho chúng tôi nghe một câu chuyện vui. Có lần anh dẫn đoàn đi thử rượu, tới lúc khởi hành rời bến, đếm đi đếm lại vẫn thiếu hai người. Anh bươn bả đi tìm. Tìm mãi khắp hang cùng ngõ hẻm chả thấy đâu. Cuối cùng, thì ra hai nàng rủ nhau ra ngoài ruộng nho khui chai rượu ra nhâm nhi chén thù chén tạc. Anh kêu họ đi về. Giữa đường, họ cứ nhờ anh chụp hết tấm hình nọ tới hình kia. Tới lúc anh phải thúc dục là anh phải đi thôi, tuỳ hai cô muốn làm gì cũng mặc.
Tour thử rượu kết thúc trong vui vẻ. Dịch vụ đưa rước và tài xế đều tuyệt vời. Chúng tôi ra về lúc 4 giờ chiều, mang theo cảm giác lâng lâng phấn khích của một ngày du hí đầy sảng khoái.

Cao Nguyên
Cali – 6 tháng Chín, 2016

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *